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Se incrementan las expectativas sobre el mercado mundial del litio

26 Octubre 2018El Deber • La Paz
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En el país no ha sido posible extraerlo de forma rentable desde su principal fuente que es el Salar de Uyuni.

En el país no ha sido posible extraerlo de forma rentable desde su principal fuente que es el Salar de Uyuni.

Con el impulso del incremento en la venta de autos eléctricos y el desarrollo de baterías para artículos tecnológicos, las expectativas crecen sobre el mercado del litio, que tiene a Chile, Argentina y Australia como sus principales actores mundiales. El litio es un insumo clave para la pujante industria de los autos eléctricos y la fabricación de baterías recargables para teléfonos móviles, computadores portátiles y tabletas.

Las principales fuentes de litio se encuentran en el denominado "triángulo del litio", conformado por Argentina, Bolivia y Chile. Los salares ubicados en estos tres países acumulan más del 50 % de las fuentes mundiales del metal, aunque en Bolivia todavía no ha sido posible extraerlo de manera rentable.

Otros países con recursos importantes son China, EE.UU., Australia y Canadá. Perú anunció recientemente el hallazgo de un enorme yacimiento de litio y uranio en la región de Puno.

CHILE A LA CABEZA

Chile es uno de los productores mundiales del metal, que extrae del Salar de Atacama, uno de los depósitos de litio más rico del mundo por sus altas concentraciones, bajo nivel de impurezas y explotación de subproductos como el potasio.

En 1979, Chile declaró al litio como recurso "estratégico", por el riesgo de que pudiera usarse para fines nucleares, lo que mantiene su explotación solo en manos del Estado chileno a través de concesiones a privados.

Según la Comisión Nacional de Minería (Cochilco), Chile debería aumentar en 2021 su producción a 147.000 toneladas desde las más de 80.000 de 2017, por la ampliación de las faenas de extracción en el Salar de Atacama. Bajo este escenario, las exportaciones al 2021 podrían llegar a $us 1.470 millones.

Para ese año, la demanda mundial llegaría a las 372.288 toneladas de carbonato de litio equivalente (LCE), desde las 201.000 toneladas de 2016. La oferta mundial, en tanto, alcanzaría a 440.318 toneladas de LCE en 2021, según Cochilco.

El litio, que no se transa como otros minerales sino que sus precios se negocian de manera directa, comenzó a ser usado para baterías a inicios de la década de 1990. Si en el inicio, las baterías de litio respondían por el 6 % de su demanda, hoy bordea el 35 % del total.

Para 2021, de acuerdo con Cochilco, se espera que el 59 % de la demanda se destine a baterías de automóviles y dispositivos electrónicos.

Cada teléfono inteligente requiere entre dos y tres gramos de litio. Un computador portátil 30 gramos, mientras que una tableta necesita unos 18 gramos de litio. Para la fabricación de autos, el uso de litio varía de entre 1,6 a 22,6 kilos. La tasa de crecimiento anual de las ventas de vehículos eléctricos se calcula en 12,6 %, los cuales podrían alcanzar las 4.5 millones de unidades al 2021.

Industrialización

Yacimientos de Litio Bolivianos (YLB) y la firma alemana ACI Systems GmbH suscribieron el 5 de octubre la Minuta de Constitución de la Sociedad Mixta YLB-ACI Systems para la industrialización del Litio en Bolivia en el salar de Uyuni (Potosí). La alianza erigirá en tres años las plantas de hidróxido de litio, hidróxido de magnesio, la planta de cátodos y de baterías de litio. La producción será para el mercado alemán.

“A mediados de 2021, esta asociación boliviano-alemana tiene que estar funcionando y vendiendo ya al mercado alemán, el conjunto de sus productos extraídos de las salmueras residuales (...). La inversión aproximada es de $us 1.200 millones. El 51 % se hace cargo el Estado boliviano, el 49 % la empresa ACI alemana”, explicó el vicepresidente Álvaro García Linera.

Apuntes

El 5 de octubre, el vicepresidente informó que el Gobierno tiene la intención de seguir con la industrialización de las riquezas de los salares de Coipasa y Pastos Grandes, con el objetivo de producir hidróxido de litio, sulfato de potasio, ácido bórico y litio metálico, en similares condiciones en las que se industrializa el litio del salar de Uyuni.

“¿Qué queremos extraer de estos dos salares? Hidróxido de litio, como lo estamos haciendo con ACI. Sulfato de potasio, ácido bórico y litio metálico”, manifestó.

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